Foto: Cortesía

Loudon, N.H. – Aric Almirola cargó con el peso de una temporada sin victorias mientras buscaba un puesto en los playoffs que parecía inverosímil para un piloto enterrado profundamente en la clasificación en un programa de Stewart-Haas Racing que aún no había tomado una bandera a cuadros.  Su confianza decayó.  La presión aumentó sobre el equipo No. 10.

Con la oscuridad cayendo en New Hampshire, Almirola vio que su temporada de repente se enfocaba.  Almirola cobró vida el domingo por la noche en el New Hampshire Motor Speedway y logró la victoria sorpresa, un impulso vital para SHR, Ford y otra reorganización de la imagen de los playoffs de NASCAR.

«Al entrar en esta carrera, nunca le dimos a nadie una razón para elegirnos », dijo Almirola.» Se siente bien ser el perdedor y salir de la nada y tener el auto de carrera que teníamos «.

Almirola rompió una racha de 98 carreras sin ganar y agregó a New Hampshire a una victoria acortada por la lluvia en Daytona en 2014 y Talladega en 2018 para su tercera victoria en 374 carreras.

Y está en los playoffs.

Almirola fue el último ganador sorpresa y causó estragos en la imagen de los playoffs con solo cuatro carreras antes de que se establezca el campo de 16 pilotos.  Austin Dillon y Tyler Reddick se encuentran entre los pilotos a los que les vendría bien una victoria y hacerse con un puesto.

La carrera se retrasó casi dos horas por la lluvia y NASCAR la canceló temprano debido a la oscuridad, lo que la dejó a ocho vueltas de su conclusión programada.

New Hampshire estaba programado para 301 vueltas y 318,46 millas.  Almirola tomó el accidentado en 293 vueltas.  Rompió la fiesta del Equipo Penske: Brad Keselowski y Ryan Blaney se divirtieron de ida y vuelta por el liderato en un momento, y Christopher Bell no pudo atraparlo.

Bell ganó la carrera de la Serie Xfinty el sábado y fue segundo.  Keselowski, Joey Logano y Blaney terminaron 3-4-5 para el equipo Penske.

«Sentí que probablemente tenía un ritmo un poco mejor que él, capaz de alcanzarlo», dijo Bell. «Los autos con vueltas le estaban haciendo pasar un mal momento.  Si podía llegar a él, iba a ser una gran carrera «.

Almirola apoyó la cabeza en el auto con una incredulidad casi atónita de haber asegurado su lugar en los playoffs.

«No hay duda de que hemos luchado», dijo Almirola. «Pero, ¿adivinen qué?  Vamos a correr los playoffs ».

Almirola, que entró 27 en la clasificación de puntos, fue el primer piloto del grupo SHR que incluye a Kevin Harvick, Cole Custer y Chase Briscoe en tomar la bandera a cuadros.  Almirola tuvo solo dos top 10 esta temporada.  Harvick fue sexto y lideró 66 vueltas, el máximo de la carrera.

Los conductores de Ford ocuparon cinco de los seis primeros lugares.

Almirola dijo que había «suficiente luz» para seguir corriendo hasta la meta programada.

El vicepresidente senior de competición de NASCAR, Scott Miller, defendió la decisión de acortar la carrera.

«Sentimos que se estaba poniendo demasiado oscuro y necesitábamos llamarlo. Es tan simple como eso», dijo. «Completamente basado en la capacidad de carrera».

NASCAR comenzó la carrera en condiciones de lluvia, y esa decisión se convirtió en un desastre cuando Kyle Busch, el ganador de la pole, hizo un trompo en la pista resbaladiza y chocó solo seis vueltas en la carrera.  Los compañeros de equipo de Joe Gibbs Racing, Martin Truex Jr. y Denny Hamlin, también giraron y se ondeó la bandera roja para detener la carrera.  Truex y Hamlin volvieron a correr.  La carrera de Busch en el Toyota No. 18 había terminado y se mordió la lengua en la llamada de NASCAR para comenzar la carrera.

«Para empezar, nunca debería haberse vuelto verde, pero luego siguió empeorando cada vez más vuelta tras vuelta», dijo Busch. «Hemos estado hablando de eso durante dos vueltas que estaba lloviendo.  No tiene sentido decir lo que quiero decir, no te hace ningún bien ».

Hamlin dijo, «esto es solo un mal aspecto».

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