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Manteniendo a raya al campeón de la temporada regular Kyle Larson durante una emocionante carrera final con bandera verde Denny Hamlin consiguió la victoria en el Cook Out Southern 500 del domingo en Darlington Raceway,

Hamlin mantuvo el control de su Toyota No. 11 Joe Gibbs Racing cuando Larson enterró su Chevrolet No. 5 en las curvas 3 y 4 en la última vuelta.  Larson le dio a Hamlin un toque, pero Hamlin bloqueó el carril superior y llegó a la línea de meta .212 segundos antes que el segundo.

La victoria fue la primera de Hamlin del año después de una temporada regular de 26 carreras sin victorias.  Ganó por cuarta vez en Darlington y por 45ª vez en su carrera para obtener un lugar automático en la Ronda de 12 en los Playoffs de la Serie de la Copa NASCAR.

“Sí, era cuestión de tiempo”, dijo Hamlin sobre la tan esperada victoria.  “No podemos seguir liderando dentro de las 10 vueltas restantes cada semana y no obtener una victoria”.

Hamlin mantuvo a Larson a raya durante los dos últimos reinicios, pero no pudo alejarse a una cómoda ventaja.

Larson lideró 156 de las 367 vueltas a las 146 de Hamlin. Hamlin ganó la primera etapa y Larson la segunda.

Hamlin y Martin Truex Jr. se tomaron un descanso cuando Ryan Blaney hizo un trompo en la curva 4 en la vuelta 318 mientras los dos pilotos de JGR permanecían en la pista tratando de estirar el ciclo de paradas en boxes.  Truex venció a Hamlin en la calle de pits, pero fue señalado por exceso de velocidad, y Hamlin mantuvo el primer lugar el resto del camino.

El piloto que no participó en los playoffs, Ross Chastain, terminó tercero, seguido por Truex, quien se recuperó de la penalización y una rueda suelta anterior para correr cuarto.  Los pilotos de playoffs Kevin Harvick, Kurt Busch, Brad Keselowski y Joey Logano fueron del quinto al octavo, respectivamente, pero para otros aspirantes al título, la carrera trajo un desastre.

El dos veces campeón de la serie, Kyle Busch, sufrió una salida temprana y un golpe a sus esperanzas de ganar un tercer título.  El contacto con el Chevrolet No. 3 de Austin Dillon envió al Toyota No. 18 de Busch hacia la pared exterior en la curva 2, causando daños irreparables.

Busch cayó en el puesto 35 y ahora enfrenta una batalla cuesta arriba para avanzar a los octavos de final.

“No fue culpa de los 3 (de Dillon)”, dijo Busch.  Tres cuartas partes de la armada de Hendrick Motorsports también sufrieron un gran impacto.  Alex Bowman raspó la pared en la vuelta 14 y permaneció en la pista, esperando llegar a la bandera amarilla de la competencia en la vuelta 25. Pero un roce de una llanta resultó desastroso, envió al Chevy de Bowman a la pared de la curva 4 y dañó el Camaro No. 24 de compañero de equipo William Byron en el proceso.

Bowman pudo continuar y terminó 26º, pero Byron no tuvo tanta suerte.  Después de recuperarse para correr entre los 10 primeros, Byron cortó un neumático delantero izquierdo en la vuelta 200, se estrelló con fuerza contra la pared de la curva 1 y salió de la carrera con un 34º puesto.

“Fue un gran éxito”, reconoció Byron.  “Parecía que en esa (anterior) parada en boxes, parecía que dejamos caer el gato y el frente izquierdo todavía estaba terminando.  Despegué y todo se sintió bien.  Fui a pasar el No. 00 (Quin Houff) o alguien por la recta delantera y estaba a punto de girar en (Turn) 1 y el frente izquierdo se hundió.

El campeón reinante de la serie, Chase Elliott, cayó en el puesto 31 después de golpear la pared exterior en la vuelta 327 en un cuerpo a cuerpo de tres de ancho en la curva 1 con Bubba Wallace y Christopher Bell.

Un choque temprano puso una daga a las escasas posibilidades de campeonato de Michael McDowell.  En la vuelta 31, el Ford No. 34 Front Row Motorsports de McDowell se soltó detrás del Chevrolet de Erik Jones en la curva 2, se estrelló contra la pared exterior y chocó con el morro hacia la barrera interior SAFER.

McDowell salió de la carrera, su auto destruido y sus esperanzas de título colgando de un hilo.

“El 43 (Jones) hizo que todos se atascaran”, dijo McDowell después de salir del centro de cuidados del cuadro.  “Creo que él comenzó en la parte delantera sin neumáticos, que es un lugar difícil para estar, y simplemente pasé tres de ancho debajo de él y me metí en el parche (de asfalto nuevo en la curva 2) con mi lado izquierdo solo un un poco bajo.

Bowman, Kyle Busch, Byron y McDowell cayeron por debajo de la línea de corte actual para la Ronda de 12. Elliott deja a Darlington décimo en la clasificación de Playoffs.

La próxima carrera de la Cup Series es la Federated Auto Parts 400 Salute to First Responders, programada el sábado en Richmond Raceway.  Quedan dos eventos en los octavos de final de tres carreras, la fase de eliminación inicial de la postemporada de 10 carreras.

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