Cary.- En el primer partido de la Challenge Cup de la NWSL Los NC Courage sacaron su primera victoria ganando 3-2 a los Washington Spirit en el WakeMed Soccer Park en la ciudad de Cary.

Washington abrió el marcador temprano y, con los Courage sin sus dos centrales titulares y muchos de sus otros titulares, parecía el comienzo de una larga noche, pero a medida que los equipos se acomodaban, el ataque letal de los Courage se puso en marcha, consiguiendo constantemente  detrás de la defensa de Washington.

"Pensé que fue una buena primera mitad", dijo el entrenador en jefe de Courage, Paul Riley.  “Perdimos algunas grandes oportunidades.  Debinha tuvo un par de oportunidades importantes que habrían cambiado el juego … No fue una gran actuación.  Me refiero más al rendimiento que al resultado.  Mejoraremos.  Necesitábamos esos 90 minutos ".

Además de vencer a la defensa de Washington con velocidad, los cuatro delanteros de Courage, Debinha, Hailie Mace, Kristen Hamilton y Jessica McDonald ganaron las batallas físicas.  McDonald especialmente demostró ser mucho para manejar en la caja.

“Una de mis cosas favoritas sobre el fútbol es jugar contra tres defensas”, dijo McDonald.  “Con el ritmo que tenemos arriba, tenemos la confianza para enfrentarnos a tres jugadores con los dos y luego tenemos dos 10 increíbles debajo de nosotros con una velocidad increíble.  Si podemos sacarlos de sus líneas y podemos conseguir que otro jugador abra, eso es absolutamente increíble .

Los Courage niveló las cosas en el minuto 10 a través de Hamilton luego de un excelente pase de Debinha y una jugada paciente de McDonald para esperar a que Hamilton se abriera en el área.  Si bien el pase de Debinha fue bueno, el movimiento de Hamilton fuera del balón en la preparación fue la parte más impresionante del empate.

McDonald puso al Courage al frente en el minuto 28;  Carson Pickett, quien se conectó bien con McDonald en la pretemporada, puso el delantero detrás y, aunque se salvó su tiro inicial, consiguió un rebote en la ciudad natal y el rebote voló de su pierna al fondo de la red.  Los Courage no tardó mucho en aumentar su ventaja en la segunda mitad, ya que Merritt Mathias, en su primer juego desde el 17 de septiembre de 2019, anotó un hermoso chip en el minuto 52.  La lateral derecha hizo una carrera agresiva para explotar un espacio abierto en el lado débil, y Mace hizo un gran pase hacia ella, pero a partir de ahí, fue todo Mathias.  Volver nunca es fácil ”, dijo Mathias.  “Ha sido, creo, un año y siete meses y un par de días, pero ¿quién cuenta? … Para volver al campo, hoy fue un poco emocionante para ser honesto.  Solo la sensación de volver a ponerme una camiseta y jugar para los Courage, es especial y significa mucho para mí.  Para poder hacerlo de nuevo, nunca lo daré por sentado ".

Hubo una pregunta si el chip de Mathias fue un tiro o un intento de cruzar, pero después del juego, tanto Mathias como McDonald dejaron de lado cualquiera de esas preguntas.

"Definitivamente fue un tiro", dijo Mathias.  “Miré hacia arriba y la vi fuera de su línea, y estaba volviendo a publicar.  Me lo llevaré a la tumba ".

McDonald hizo retroceder a su compañera de equipo, tratando de no reírse mientras respondía.

“Ni siquiera nos miró”, dijo McDonald.  "Ella miró al guardián, tenía sus ojos puestos en eso".

La ventaja de dos goles no duró mucho cuando la sustituta de Washington, Trinity Rodman, se colocó detrás de la defensa de Los Courage y puso el 3-2 en el minuto 61 con un gol de debut.

La última media hora transcurrió sin que ninguno de los dos equipos encontrara el fondo de la red, pero ambos tuvieron la oportunidad de encontrar un gol seguro o un empate.  Los Spirit tuvo múltiples buenas oportunidades durante los siete minutos del tiempo añadido, pero los Courage aguantó.

Si bien la línea de fondo de los Courage mejoró a medida que avanzaba el juego, la asociación de defensa central de Cari Roccaro y Schuyler Debree permitió muchas jugadas peligrosas en el medio del campo.  Con Diane Caldwell fuera de servicio internacional y Abby Erceg lidiando con una lesión en la espalda, el dúo es un recurso provisional decente, pero el regreso de Erceg debería proporcionar la estabilidad necesaria en la zaga.

"Schuyler tuvo un buen juego como defensa central", dijo Riley.  “Estos dos habían jugado juntos en la defensa central durante tres días de las 11 semanas.  Fue difícil cuando Erceg cayó la semana pasada, Kaleigh Kurtz se recuperó de una lesión, en realidad solo en las últimas 48 horas.  Fue un equipo difícil de elegir ”.

Los Courage continuará con su calendario de la Challenge Cup el 20 de abril, ya que se enfrentará al nuevo NJ / NY Gotham FC en Nueva Jersey.

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